Mary Treat, naturalista y corresponsal con Charles Darwin.


Mary Lua Adelia Davis Treat (7 de septiembre de 1830, Trumansburg, Nueva York – 11 de abril de 1923, Pembroke, Nueva York)​ fue una naturalista y corresponsal con Charles Darwin. Las contribuciones de Treat, tanto a la botánica como entomología fueron extensas: cuatro especies de plantas y de animales llevan su epónimo, incluida una amaryllis, Zephyranthes treatae (hoy llamado Zephyranthes atamasca var. treatae), y una especie de hormiga: Aphaenogaster treatae.

Nacida Mary Davis de una familia de clase media, creció en Ohio, donde asistió a escuelas públicas y privadas de niñas. Davis se casó, en 1863, con el Dr. Joseph Burrell Treat, un abolicionista y profesor; vivieron en Iowa y en 1868 se mudaron a Vineland, Nueva Jersey. Se separaron en 1874.

Después de establecerse en Nueva Jersey, Treat comenzó estudios científicos y, colaboró con su esposo en artículos e investigaciones sobre entomología.​

El primer artículo científico de Treat fue publicado en "The American Entomologist" cuando tenía 39 años. Y, durante 28 años escribió 76 artículos científicos y de divulgación popular, así como cinco libros. Su investigación se expandió rápidamente desde entomología a la ornitología y botánica, detallando la vida de aves y de plantas en la región sur de Nueva Jersey.​ En 1874, después de separarse, Treat se sustentó a sí misma mediante la publicación de artículos de divulgación científica popular en publicaciones periódicas como Harpers and Queen. A partir de 1870, publicó artículos populares naturalistas en Garden and Forest, Hearth and Home, Harper's, y en Lippincott's.

Su texto, Injurious Insects of the Farm and Field, originalmente publicado en 1882, fue reimpreso cinco veces. Recolectó plantas e insectos para otros investigadores, uno de los cuales fue el eminente botánico de Harvard Asa Gray. Fue a través de Gray que le presentaron a Charles Darwin. Treat escribió notas para participar en discursos botánicos y entomológicos, no solo con Darwin y Gray, sino también a Auguste Forel y a Gustav Mayr. Viajó a Florida varias veces entre 1876 y 1878 para investigar más plantas insectívoras. En uno de esos viajes, descubrió el lirio Zephyranthes treatae (nombrado en su honor por Sereno Watson) y descubrió que otro lirio no estaba extinto.

La primera correspondencia registrada entre Treat y Darwin es del 20 de diciembre de 1871 en la que Treat describe las actividades de captura de moscas de Drosera, comúnmente conocidas como plantas de rocío de sol. Se escribieron durante cinco años alrededor del período de tiempo en que Darwin estaba investigando y luego publicando sobre plantas carnívoras. Discutieron sobre estas plantas (aunque no era el único tema, también trataron el control del sexo en las mariposas), y Treat criticó abiertamente las hipótesis de Darwin. Un intercambio notable tuvo que ver con la planta carnívora, Utricularia.

El maestro y mentor de Darwin en Cambridge, John Stevens Henslow, tenía una clara comprensión de la morfología de las plantas Utricularia, pero no entendía la mecánica de funcionamiento de sus trampas. Darwin concluyó incorrectamente que los animales entraban en las trampas forzando su cabezas a través del orificio en forma de hendidura con sus cabezas sirviendo como una cuña. En una carta a Treat, le informó que este tema le volvía 'medio loco'.​ Treat se metió profundamente en el problema, investigando intensamente. Después de largas horas de observación de la secuencia de captura bajo su microscopio, se dio cuenta de que los pelos alrededor de la entrada de la trampa eran sensibles y formaban parte del proceso por el cual se abrían las trampas de la Utricularia, lo que aportó nuevos conocimientos sobre la variedad de presas animales microscópicas atrapadas en estas trampas y los procesos digestivos a los que eran sometidas. Treat lo describió como "estas pequeñas vejigas... en verdad como tantos estómagos, que digieren y asimilan alimentos de origen animal". Darwin quedó tan impresionado con el trabajo de Treat sobre las plantas carnívoras que hizo referencia a ella, tanto en el texto principal como en las notas al pie, a lo largo de su publicación Plantas insectívoras (1875).

Al hacer tales afirmaciones públicas del trabajo científico de Treat, Darwin legitimó su papel como científica, aunque esto no está completamente libre de controversia. Sin embargo, la opinión de Tina Gianquitto no se refleja en todos los escritores que discuten la identidad científica de Treat. Con el advenimiento de internet, se ha analizado con más detalle la correspondencia de Treat con Darwin.

Mary Treat es uno de los personajes principales de la novela histórica Unsheltered, de Barbara Kingsolver (publicada el 16/10/2018, por Harper)

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