Helen Murray Free, química y educadora estadounidense 
que inventó las tiras reactivas de orina.


Helen Murray Free (Pittsburgh, 20 de febrero de 1923 – Elkhart, 1 de mayo de 2021) fue una química y educadora estadounidense. Se licenció en química por la Universidad de Wooster en 1944 e hizo un máster en gestión en la Central Michigan University en 1978.

Fue sobre todo conocida por la creación de muchos sistemas para realizar pruebas y test para la diabetes, mientras trabajaba en los Miles Laboratories, que ahora son propiedad de Bayer AG.

Fue profesora adjunta de dirección en Indiana University South Bend y asesora a Bayer AG.

En diciembre de 1941 cuando Pearl Harbor fue bombardeado, muchos hombres jóvenes se alistaron o fueron reclutados en el ejército. Por eso, las mujeres fueron animadas a seguir las carreras de Ciencias, así fue cómo Helen estudió química, licenciatura que obtuvo en 1944.

Después de graduarse en Wooster, Helen empezó a trabajar como química de control de calidad por los Laboratorios Miles (conocidos como los creadores de Alka Seltzer). Sin embargo, aspiraba a ser una investigadora en vez de trabajar en el control de calidad. Cuando Alfred Free tuvo una posición disponible en su grupo de investigación bioquímica, la entrevistó y ocupó el sitio. Se casaron en 1947 y tuvieron seis hijos.

Originalmente investigaron distintos antibióticos antes de desplazar su interés hacia los sistemas de reactivos secos.

Redefinieron el Clinitest, una pastilla que medía niveles de glucosa en la orina de los diabéticos y desarrollaron Acetest, otra tableta para realizar tests a diabéticos.

Más tarde, Helen Murray trabajó con su marido para pasar las pruebas (tests) de tablillas a tiras, que fueron la introducción del Clinistrip (el famoso test sumergir-leer) en 1956. Fue la primera tira de prueba de diagnóstico sumergir-leer para la monitorización de la glucosa en la orina. Se desarrollaron otras tiras de prueba que se fueron añadiendo al mercado, incluyendo Uristix, Ketostix, Dextrostox, Labstix, y un producto todavía-corriente, Multistix. Estos productos se siguen utilizando hoy en día.

En 1969 se trasladó al Departamento de Crecimiento y Desarrollo, y finalmente en 1976 se convirtió en la directora de Especialización en Sistemas de Test.

Fue directora de Servicios de Marketing de la División de Investigación cuando en 1978 Bayer Diagnostics adquirió Miles Laboratories.

En 1978 también obtuvo una maestría en Administración (Administración del Cuidado de la Salud) de la Universidad Central de Michigan, y fue profesora adjunta de Administración de la Universidad de Indiana South Bend.

Hacia 1975, Helen Murray era titular de siete patentes por sus mejoras en los análisis de orina médica y clínica. Ese año, ella y su marido co-publicaron su segundo libro: Urinalysis in Laboratory Practice, que sigue siendo una obra de referencia en su campo.

Se retiró en 1982, pero siguió trabajando como consultora de Bayer Diagnostics en Elkhart, Indiana. Tras su jubilación, se convirtió en una activa promotora de la enseñanza de la ciencia. Dedicando especial atención a la educación de las chicas y estudiantes más desfavorecidas, a través de programas como «Kids & Chemistry» y «Expanding Your Horizons».

El trabajo de Helen Free en el campo de la química revolucionó las pruebas para diagnosticar enfermedades y detectar el embarazo en el laboratorio y en los hogares.

En 2012, la Sociedad Química Estadounidense catalogó el invento de Free como un «hito en la historia de la química nacional».

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